La Revue Des Deux Mondes n°96-20 15 oct 1926
La Revue Des Deux Mondes n°96-20 15 oct 1926
  • Prix facial : 6 F

  • Parution : n°96-20 de 15 oct 1926

  • Périodicité : quinzomadaire

  • Editeur : Société de la Revue des Deux Mondes

  • Format : (145 x 227) mm

  • Nombre de pages : 252

  • Taille du fichier PDF : 131 Mo

  • Dans ce numéro : mémoires, partie VII.

  • Prix de vente (PDF) : 2 €

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832 REVUE DES DEUX MONDES., Piquée au vif par les critiques de Fontanes, elle y avait répondu sans bonne grâce dans une seconde édition de son livre, attribuant à l'esprit de « contre-révolution » l'hostilité que. le Mercure lui témoignait. Cette fois, ce fut Chateaubriand qui riposta. Dans une Lettre au citoyen Fontanes, que publia le Mercure du 22 décembre 1800, et dont la substance, de son propre aveu, était « tirée en partie de son livre futur », il opposait avec force et vivacité, sa propre thèse au « système de la perfectibilité » ; et il y avait, dans ces pages, avec une verve fort spirituelle, et de très judicieuses observations, une si jolie flamme d'imagination et un tel éclat de talent, que le grand public impartial ne pouvait plus s'y méprendre  : la « philosophie » avait trouvé son maître, et au camp des « gens religieux » un grand écrivain était né. Véritable et retentissante préface du grand ouvrage qu'elle annonçait, la Lettre était fièrement signée  : l'Auteur du Génie du Christianisme. Déconcertée par cette vigoureuse offensive, Mme de Staël ne répondit pas et, se réservant de reprendre la question à son heure, se réconciliait peu après chez M me de Beaumont avec son éloquent critique. Celui-ci avait atteint son but  : il avait directement et fortement saisi l'opinion ('1), et avant même de paraître, son livre était déjà célèbre. « Mais cet ouvrage, quand p,araitra-t-il ? disait-il dans sa Lettre à Fontanes. Il y a deux ans qu'on l'imprime, et il y a deux ans que le libraire ne se lasse point de me faire attendre, ni moi de corriger. » Les lecteurs risquaient de perdre patience et d'oublier un prétendu chef-d'oeuvre qu'on leur promettait toujours sans le leur donner jamais. Chateaubriand était trop homme de lettres pour ne s'en point aviser. II eut une idée admirable. Il avait, de tout temps, eu l'intention d'enrichir son grand livre de « tout ce qu'il. y avait de mieux dans les Natchez », en particulier des deux « esquisses n d'A tala et de René. Il se dit qu'en publiant à part le petit roman d'Atala, il avait chance, en cas de succès, de se concilier la faveur et l'attention fidèle du très large public auquel s'adresse la littérature d'imagination, que ce serait là, pour le futur Génie du (1) Le Mercure était le plus lu des recueils périodiques du temps. D'après une note transmi`e par Bonaparte à Itederer le 6 mai 1803, il avait 830 abonnés, tandis que la Décade n'en avait que Ce3'Tintin. Histoire politique et littéraire de La Presse en France,t. Vil, p.41 `_i !
CHATEAUBRIAND ET LE « GÉNIE DU CHRISTIANISME ». 833 Christianisme, la meilleure des recommandations et la plus efficace des publicités ; et. le let avril 1801, une lettre publique adressée au Journal des Débats et au Publiciste, annonçait que, « quelques épreuves de cette petite histoire s'étant trouvées égarées », l'auteur se voyait « obligé » de la publier sur-lechamp. Deux jours après, la librairie Migneret mettait en vente, en un petit volume in-18 de 210 pages, Atala ou les amours de deux sauvages dans le désert, par François-Auguste Chateaubriand. Le 6 avril, le Mercure publiait, avec d'abondants extraits, un fort élogieux article de Fontanes. Peu de livres, il faut l'avouer, ont bénéficié d'un lancement aussi habile. Chateaubriand avait calculé juste. « C'est de la publication d'Atala, a-t-il dit avec vérité, que date le bruit que j'ai fait dans ce monde. » Le succès fut rapide et complet, tout à fait analogue à celui qu'avait obtenu, douze ans auparavant, Paul et Virginie, dont le produit, au dire d'Aimé-Martin, avait permis à Bernardin d'acheter une petite maison avec un jardin. Cinq éditions, peut-être six, probablement à fort tirage, toutes revues et corrigées ('1), s'en publièrent en un an ; il y eut plusieurs contrefaçons. Chateaubriand a conté lui-même dans ses Mémoires avec une verve amusée la promptitude avec laquelle ses héros étaient devenus populaires, la multitude de « billets parfumés » qu'il recevait, la griserie de vanité juvénile qu'il éprouvait. Inconnu la veille, en moins d'un an, il était devenu presque célèbre ; il goûtait avec ravissement ces premiers sourires de la gloire qui ne laissent personne insensible. Parodies, vaudevilles, caricatures, « la fille de Simaghan » défrayait toute sorte de productions contemporaines. Classiques et encyclopédistes épuisaient tout leur esprit à dénoncer les défauts de l'oeuvre nouvelle. « Les articles, les brochures pleuvaient. « Encore deux volumes sur Atala, disait, plus d'un an après la publication, le Mercure de France. En vérité, elle a donné lieu à plus de critiques et de défenses que la philosophie de Kant n'a de commentaires. » Et c'était vrai. L'apparition de cette « anecdote écrite sous les huttes mêmes des sauvages n avait pris les proportions d'un événement littéraire. (t) Voyez Chatelain, les Critiques d'Atala et les corrections de Chateaubriand (Revue d'histoire littéraire de la France, 1902, p.414-440), notre reproduction de l'édition originale d'Atala (De Boccard, 1905), et nos Pages choisies de Chateaubriand (Hachette, 3. édition, 9..923), p.69-T7. TOME XXXV, - 1926. 53



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