La Revue Des Deux Mondes n°95-20 15 oct 1925
La Revue Des Deux Mondes n°95-20 15 oct 1925
  • Prix facial : 4,50 F

  • Parution : n°95-20 de 15 oct 1925

  • Périodicité : quinzomadaire

  • Editeur : Société de la Revue des Deux Mondes

  • Format : (145 x 227) mm

  • Nombre de pages : 256

  • Taille du fichier PDF : 143 Mo

  • Dans ce numéro : hiver, première partie.

  • Prix de vente (PDF) : 2 €

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91.0 REVUE DES DEUX MOMIES. tographiable, et que, par centaines de milliers, le télescope révèle. En résumé, les étoiles dont les parallaxes peuvent être déterminées, soit trigonométriquement, soit spectroscopiquement, sont si peu nombreuses et si près de nous que la connaissance de leur distance ne peut réellement à peu près rien nous apprendre sur la forme et la grandeur du système stellaire. Ainsi un voyageur isolé et immobile dans une immense forêt ne connaîtrait nullement la forme, la structure et l'étendue de celle-ci, s'il avait pu déterminer les distances des quelques arbres les plus rapprochés de lui. La structure du système sidéral doit donc être étudiée par d'autres méthodes, et notamment par celle où William Herschel fit tant de belles découvertes et qui consiste à compter les étoiles de différentes grandeurs dans les dillérentes parties du ciel. ** Je rappelle, car c'est essentiel, que ce que les astronomes appellent grandeur d'une étoile n'a aucun rapport avec les dimensions réelles de celles-ci, mais exprime seulement son éclat apparent dans une échelle conventionnelle. A cet égard, nous sommes moins favorisés que les Anglo-Saxons qui emploient unanimement, à cet effet, le mot majnitude, — fabriqué par eux au moyen du latin. Certains astronomes français commencent à employer aussi le mot magnitude pour l'éclat photométrique apparent des étoiles. On ne peut que les y encourager. Le jour où l'Académie, — mais n'approche-t-elle pas à grands pas de la lettre M ? — aura donné droit de cité à ce mot d'une parfaite orthodoxie étymologique et latine, elle rendra grand service aux astronomes, et surtout au public, en supprimant une ambiguïté bien gênante. En attendant cet heureux jour, je continuerai à employer aujourd'hui l'expression fâcheuse et classique de grandeur stellaire. La notion de grandeur stellaire date du temps d'Hipparque, qui choisit une vingtaine d'étoiles visibles parmi les plus brillantes, qu'il appela étoiles de première grandeur. C'est lui aussi, qui appela étoiles de sixième grandeur celles qui étaient à la limite de visibilité. C'est lui enfin qui classa en cinq grandeurs les étoiles de luminosités intermédiaires. Ptolémée perfectionna cette classification en distinguant deux catégories d'étoiles entre deux grandeurs données, catégories qu'il désigna par les mots pttbwv (plus grand) et &aâ-acwv (moindre), ce qui revient à diviser en trois parties l'intervalle lumineux existant, par exemple, entre la prenliire et la deuxième gran-
rtLvuir SC ; E\1TIF1Qur. 941 d eur. La division décimale, la division en dix parties de cet intervalle dale du grand et célihre catalogue stellaire photométrique d'Argelander et Schdnfeld réalisé dans la première moitié du xixc siècle, qui porte le nom de Donner Durchinustei unq et que les astronomes du monde entier dont il est un des livres de chevet désignent tous abréviativement par ses initiales B. D. La division décimale des grandeurs stellaires a été unanimement adoptée et étendue dans les déterminations modernes les plus précises des grandeurs stellaires. Ces déterminations ont montré, conformément à ce qu'avait déjà suggéré John Herschel, que l'échelle arbitraire des grandeurs imaginées par Hipparque, correspond en fait à une loi physiologique précise et peut s'exprimer ainsi  : une diminution de lumière en progression géométrique, correspond à un accroissement de grandeur stellaire en progression arithmétique. Cela même provient d'une loi physiologique énoncée par Feckner en 1859, qui s'applique à toutes nos sensations, aux lumineuses comme aux autres, et qui exprime ce fait d'expérience, que, lorsque l'intensité d'une source physique d'excitation croît en progression géométrique, la sensation produite croit en progression arithmétique. Autrement dit, celle-ci devient double, quand celle-là devient quadruple, et ainsi de suite. Étant donné que l'éclat des étoiles de première grandeur, est en r^oyenne cent fois plus grand que celui des étoiles de sixième grandeur, on en déduit facilement que l'éclat d'une étoile de grandeur donnée est, à très peu près, deux fois et demie (exactement 9.,51 2 fois) plus grand que celui de la grandeur immédiatement supérieure. C'est en partant de cette valeur numérique qu'ont été faites toutes les déterminations photométriques récentes des grandeurs stellaires ; et afin de les raccorder aux mesures anciennes, on les a réalisées de telle sorte que les grandeurs moyennes des étoiles voisines de la sixième grandeur correspondent aux valeurs moyennes assignées par le B. D. à ces mêmes étoiles. Logiquement, l'échelle des grandeurs stellaires peut être continuée dans les deux sens indéfiniment. C'est ainsi que les étoiles, qui sont d'une grandeur plus brillante que la première grandeur, sont de grandeur zéro ; les étoiles encore plus brillantes d'une grandeur sont des étoiles de grandeur négative égale à un, de grandeur —1, comme nous écrivons. C'est ainsi que Sirius a une grandeur égale à 4,& C'est ainsi que la grandeur stellaire du soleil est égale à — 26, 7. Cela signifie quelque chose de très précis. Cela



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