La Revue Des Deux Mondes n°95-06 15 mar 1925
La Revue Des Deux Mondes n°95-06 15 mar 1925
  • Prix facial : 4,50 F

  • Parution : n°95-06 de 15 mar 1925

  • Périodicité : quinzomadaire

  • Editeur : Société de la Revue des Deux Mondes

  • Format : (145 x 227) mm

  • Nombre de pages : 256

  • Taille du fichier PDF : 145 Mo

  • Dans ce numéro : Jean Perbal, deuxième partie.

  • Prix de vente (PDF) : 2 €

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464 REVUE DES DEUX MONDES. connus, Cérès, se présentait sous forme d'un astre de septième grandeur. C'est-à-dire qu'il est invisible à l'oeil nu, puisque l'oeil ne peut percevoir directement, et sans l'aide d'instruments, les astres que jusqu'à la sixième grandeur. Ce que les astronomes, en leur patois, appellent la grandeur d'un astre n'a rien à voir avec sa grosseur. La grandeur pour eux exprime l'éclat apparent, étant entendu qu'une étoile de première grandeur est plus brillante qu'une de deuxième, celle-ci-plus brillante qu'une de troisième, et ainsi de suite. Je dois ajouter que les astronomes de presque tous les pays ont fini par avoir conscience de l'ambiguïté que comporte le terme grandeur d'une étoile appliqué à une quantité qui n'a aucun rapport avec les dimensions de cet astre. Aussi, dans beaucoup de pays et notamment dans les pays anglo-saxons, les astronomes ont accoutumé de substituer le mot magnitude, qui est un mot latin, comme chacun sait, au mot, grandeur, pour exprimer l'éclat des astres. Quelques astronomes français sont entrés dans cette voie. J'estime qu'ils ont raison, d'autant que le latin est resté parmi les astronomes d'un emploi courant et que, dans presque tous les pays, ils ont notamment gardé l'habitude de désigner les constellations par leurs noms latins. Mais, comme l'usage dans le domaine du langage est souverain, le moment ne me parait pas encore venu en français de parler de la magnitude des étoiles lorsqu'il s'agit d'exprimer leur grandeur photométrique. La conception de magnitude des étoiles remonte pour le moins à Hipparque, bien que la notion qu'elle implique n'ait été numériquement définie que depuis peu d'années. Hipparque choisit une vingtaine des étoiles visibles parmi les plus brillantes et les appela étoiles de première grandeur. Il appela étoiles de sixième grandeur les moins brillantes parmi celles qu'il pouvait voir. Il catalogua dans des grandeurs intermédiaires, d'une manière un peu arbitraire, les autres étoiles visibles dont les éclats étaient entre ces extrêmes. Ptolémée fit faire un pas de plus à la question, distinguant les étoiles qui étaient un peu plus ou un peu moins brillantes qu'une grandeur donnée sans atteindre la grandeur supérieure ou inférieure. Il divisa pratiquement chaque classe (intervalle de deux grandeurs successives) en trois fractions. Puis, beaucoup plus tard, au XIXe siècle, les astronomes allemands Argelander et SchOnfeld se prirent à diviser en dix parties l'intervalle de deux grandeurs, lorsqu'ils entreprirent le vaste catalogue stellaire que les astronomes du monde entier utilisent encore
REVUE SCIENTIFIQUE. 465 sous le nom de Bonner D'uckinu.cirrung. (Les Allemands ont toujours été très forts pour les catalogues.) Cet usage est demeuré. La question se plia finaldznent de savoir à quelle différence d'éclat, ou plutôt à quelle fraction d'éclat correspondait une diminution Tune grandeur, un écart d'une grandeur entre deux étoiles. John Herschel, le premier, remarlua qu'à un accroissement de grandeur en progression arithmétique correspond une diminution d'éclat en progression géométrique. Les mesures les plus récentes de la physiologie et de la photométrie ont confirmé ce fait, et ont abouti à ce résultat qu'une différence d'une grandeur entre deux étoiles (te,les qu'elles sont définies par tous les catalogues depuis Hipparque jusqu'à Argelander) correspond à un éclat de la plus brillante deux fois et demi plus grand que celui de la plus faible. Une étoile de première grandeur nous envoie donc 2,5 fois plus de lumière qu'une de deuxi me grandeur, 2,5 X 2,5 fois plus qu'une de troisième, 2,5 x `2,5 X 2,5 fois plus qu'une de quatrième, et ainsi de suite. t'ne étoile de première grandeur nous envoie donc 100 fois plus de lumière qu'une de sixième, 10000 fois plus qu'une de onzième. On a été amené ainsi, pour représenter l'éclat d'astres plus brillants que la première grandeur, à parler d'astres de grandeur zéro, et d'astres de grandeur négative. C'est ainsi qu'Aldébaran étant, par convention, le type de l'étoile de première grandeur, Sirius est une étoile de grandeur égale à — 1,4 et le soleil une étoile de grandeur — 26, 7. Pour éviter ces nombres négatifs, les astronomes anglo-saxons ont pris l'habitude d'appeler supermagnitude la magnitude négative des astres très brillants. Chez nous, on n'est pas encore entré dans cette voie peu euphonique. Par tout cela, on voit que le langageésotérique des techniciens, lorsqu'il prétend concilier la logique et la tradition, aboutit parfois à de bien grandes singularités verbales. Ajoutons, pour fixer les idées par quelque chose de concret, que la lumière totale qui nous parvient de toutes les étoiles est égale à celle d'environ 1000 étoiles de première grandeur. La pleine lune nous envoie à peu près cent fois plus de lumière que toutes les étoiles ensemble. Pour exprimer tout cela autrement, on peut remarquer aussi que l'éclat apparent total des étoiles est à peu près équivalent à celui d'une lampe de vingt bougies placée à une vingtaine de mètres de distance de notre oeil. Et maintenant nous pouvons revenir aux petites planètes. Les diamètres angulaires des plus gros parmi les astéroïdes ont TOME XXVI. - 1925. 30



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