La Revue Des Deux Mondes n°95-06 15 mar 1925
La Revue Des Deux Mondes n°95-06 15 mar 1925
  • Prix facial : 4,50 F

  • Parution : n°95-06 de 15 mar 1925

  • Périodicité : quinzomadaire

  • Editeur : Société de la Revue des Deux Mondes

  • Format : (145 x 227) mm

  • Nombre de pages : 256

  • Taille du fichier PDF : 145 Mo

  • Dans ce numéro : Jean Perbal, deuxième partie.

  • Prix de vente (PDF) : 2 €

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460 REVUE DES DEUX MONDES. nomes de la fin du xviii'siècle et du commencement du xix, furent hantés par l'idée que quelque astre devait correspondre à la lacune indiquée par la loi de Bode entre Mars et Jupiter. Leur idée était juste, ou du moins féconde, puisque la découverte des planètes télescopiques, des astéroïdes, des petites planètes, comme on les appelle aussi, a montré qu'en effet, entre Mars et Jupiter, on trouve non pas une grosse planète, mais un très grand nombre de planètes minuscules. Les astéroïdes, — c'est William Herschel qui les a baptisés ainsi, — sont donc un groupe nombreux de très petites planètes circulant autour du soleil dans l'espace situé entre Mars et Jupiter, et dont la distance moyenne au soleil correspond très bien à celle qu'indique la loi de Bode entre ces deux planètes. Le nombre total des astéroïdes connus dépasse aujourd'hui un millier. Le premier qui ait été découvert fut Cérès, à la suite d'une série de recherches qui avaient été entreprises vers la fin du xviii° siècle à l'effet précisément de rechercher l'astre dont la loi de Bode suggérait l'existence. Let er janvier 1801, l'astronome Piazzi de Palerme passait en revue à la lunette les diverses étoiles indiquées par son catalogue, et vérifiait que chacune correspondait bien à la position indiquée par celuici. On imagine combien un tel travail est ingrat et minutieux. Mais, cette fois, il devait être récompensé. Piazzi remarqua en effet, ce soirlà, une étoile de septième grandeur dont il nota la position parmi les étoiles voisines. Or, le lendemain, il remarqua que cette étoile s'était déplacée d'une manière notable parmi elles. Il ne pouvait donc s'agir d'une étoile, car chacun sait, — et je le rappelle d'un mot, — que les étoiles sont si éloignées de nous que leurs positions relatives restent pratiquement invariables d'un jour et même d'un mois à l'autre. C'est même pourquoi on les a appelées « fixes ». L'astre nouveau observé par Piazzi ne pouvait donc être qu'un astre circulant à une distance assez faible de nous et du soleil. Et c'est ainsi que fut découverte Cérès. Peu après, la nouvelle planète cessait d'être visible et se perdait dans les rayons du soleil. Mais Gauss put déterminer son orbite par la méthode de calcul qu'il venait d'imaginer, et qui est toujours en usage depuis lors. Il publia l'éphéméride de l'astre nouveau, et c'est ainsi qu'on put le retrouver, l'année suivante, exactement à la place assignée par le calcul. En 180'2, Olbers découvrait un nouvel astéroïde, Pallas ; en 180.1, on découvrait Junon ; en 1807, on découvrait Vesta, qui est la plus brillante de toutes les petites planètes,
REVUE SCIENTIFIQUE. 6l Puis vingt-huit ans s'écoulèrent sans qu'aucun astéroïde nouveau s'ajoutât à ces quatre premiers. C'est seulement en 1845 que le cinquième, Astræa, fut trouvé et, depuis lors, le nombre des astéroïdes nouveaux n'a cessé de s'accroître et de s'accroître rapidement. C'est qu'un grand progrès, un puissant moyen de découverte, avait été apporté dans ce domaine par la photographie. Dans l'ancienne méthode, la méthode qui servit à Piaizi, la recherche d'un astéroïde nouveau est un problème d'une extrême difficulté et qui demande beaucoup de temps. Les astéroïdes les plus brillants sont en effet, de septième grandeur à peu près. Or il y a environ 14 000 étoiles jusqu'à la septième grandeur. Le travail qui consisterait à comparer, à un jour ou même à plusieurs jours d'intervalle, les positions de ces 14 000 étoiles, ce travail qui consiste à placer chacune d'elles sous les fils d'un micromètre muni d'un tambour, dont on doit faire la lecture chaque fois au moyen d'un index, ce travail, dis-je, est un travail de Romain et qui, dans la plupart des cas, serait stérile et rebutant. Que deviendrait-il alors si, tous ces astéroïdes de septième, de huitième, de neuvième grandeur étant connus, il s'agissait de trouver des astres encore beaucoup plus faibles. Il y en a à peu près 45 000 jusqu'à la huitième grandeur ; il y en a 134 000 jusqu'à la neuvième grandeur ; il y en a 373 000 jusqu'à la dixième grandeur. Or, actuellement, les astéroïdes qu'on découvre sont le plus souvent de treizième, de quatorzième, de quinzième grandeur. C'est par millions, par dizaines de millions que se comptent les étoiles dont l'éclat correspond à ces grandeurs. Il est clair que nul ne peut songer, n'a jamais songé, ne songera jamais à repérer au micromètre, à déterminer visuellement une à une les positions de toutes ces étoiles, à l'effet de rechercher si, du jour au lendemain, l'une ou l'autre ne se déplace pas parmi ses voisines, et n'est pas par conséquent un astéroïde. Tous les habitants de la terre se changeassent-ils en astronomes, —ce qu'à Dieu ne plaise, — qu'un tel travail serait pratiquement à peu près impossible. Mais la photographie est survenue comme un deus ex machina, et, grâce à elle, le problème a été résolu, et de la manière la plus simple, la plus élégante. Si en effet on emploie une lunette dont les objectifs soient achromatisés pour les rayons violets et ultra-violets et qu'à l'oculaire de la lunette on substitue une plaque photographique, les images des étoiles situées dans le champ de la lunette viendront s'y imprimer sous forme de points d'autant plus intenses que l'étoile est plus bril-



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